5500萬年前,地球一次高燒孕育史上最大的蛇,形成原因或再現

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2007年4月16日,Snopes.com網站上發表瞭一個聲明,關於全球最長的“桂花蟒”身長14.85米的錯誤數據,是“桂花蟒”蛻皮時測量所致,實際長度僅有6.5~7米!

原本很有希望獲得懸賞持續瞭將近100多年的找到30英尺(9.1米)的巨蛇,就能獲得最早是1000美元,到1980年時金額上漲至50000美元獎金,但很可惜沒有人能如願,因為地球上能符合這個要求的巨蟒,在5500萬年前就滅絕瞭!

紐約時報上的懸賞

泰坦巨蟒,到底有多大?

2009年,佛羅裡達大學研究脊椎動物的古生物學傢喬納森·希洛克(Jonathan Bloch)和巴拿馬史密森尼熱帶研究所的古植物學傢卡洛斯·哈拉米約(Carlos Jaramillo)率領的國際科學考察隊,在哥倫比亞北部的塞雷洪露天煤礦發現瞭一些動物椎骨和肋骨化石,熟悉各種動物骨骼的考察隊古生物傢們幾乎當場就確認,這是一種巨蛇的化石!

左側為泰坦巨蟒的椎骨,右側為現代水蟒的椎骨

而從清理出來的化石中大約能區分出來大約來自28條巨蟒,經過初步建模還原後,當然古生物學傢們也被自己的判斷給驚呆瞭,因為這種史前巨蛇的長度達到瞭史無前例的42至45英尺(12.8~13.7米),重量大約在1.25噸左右,身體最大直徑超過1米,據古生物學傢估計,它們可能以鱷魚為食!

而據這些化石的年齡判斷,這些巨蛇是生活在大約5500萬年前,這大約是恐龍滅絕後約1000萬年,地球上的生物恢復速度實在是超過瞭科學傢的預計,這短短1000萬年內,大型動物滅絕殆盡的白堊紀晚期到古新世,一種新的龐然大物就出現瞭,而且它們還是對環境要求頗高的蛇類。

地球上為什麼會出現那麼大的蛇?

蛇這種屬於變溫動物,體型越龐大,那麼需要更高的環境溫度來支撐其生命過程,科學傢根據這種已經被命名為Titanoboa(泰坦巨蟒)的巨大體型,計算出5500萬年前的地球赤道以南的哥倫比亞地區,氣溫大約是華氏91度(32.8℃),比現在大約要高出5.5℃。

如此高的環境,使得很多變溫動物(冷血動物)體型都偏大,而蛇的體型也水漲船高,但是出現超過1噸的蛇,也確實有些出乎意料。康奈爾大學生態與進化生物學系教授,世界領先的蛇類專傢之一哈裡·格林(Harry W. Greene)表示,“數十年來,爬蟲學傢一直在爭論蛇能長多少,最大蛇的估計不可能超過40英尺,現在需要重新商榷瞭”。

為什麼5500萬年前氣溫那麼高?

有朋友認為是6600萬年前的小行星撞擊事件,引發的火山噴發等事件向大氣釋放瞭大量二氧化碳,此後導致瞭1000萬年的地球升溫,不過這隻是想當然的結論,這個古新世-始新世極熱事件和恐龍滅絕的小行星撞擊沒啥關系,地質學傢認為,主要和北大西洋大型火成巖區域的火山作用和隆起有關,這直接導致瞭地球碳循環的極端變化和溫度飆升。

大滅絕和巨型巖漿溢出事件

大約在5550萬年前的2萬至5萬年內,這些火山噴發向大氣層釋放瞭大約44萬億噸二氧化碳,平均每年釋放8.8億噸二氧化碳,同時期的化石表現表明瞭當時的大規模生命更新換代:底棲有孔蟲的大規模滅絕、而雙鞭毛蟲則在全球擴張,地球升溫,幾傢歡喜幾傢憂!

這個溫暖期大約持續瞭20萬年,地球平均溫度則飆升瞭大約6℃,地球當時已經不存在永久性冰川,而熱帶雨林地區則擴展到瞭南北緯45°左右,連北極圈內都出現瞭溫帶森林,不適應的高溫的動物紛紛滅絕,哺乳類動物體型轉向小型化,大約隻有此前體型的一半大小,因為對哺乳動物來說,體型小更容易散熱!

當然變溫動物不存在這個問題,它們需要外界的高溫來讓機體更快速的完成生命過程,而高溫則讓它們的體型變得越來越大,有史以來最龐大的蛇:泰坦巨蟒就是這個極熱時代的產物!

這種巨型蛇類,在陸地很難支撐起龐大的身體,因此最有可能就是在沼澤或者湖泊生存,因此鱷魚和巨龜才會成為它們的口中佳肴,而泰坦巨蟒大約能吞下與體重相當的獵物,所以當時超過1噸的巨龜,仍然成為瞭泰坦巨蟒的腹中美餐。

泰坦巨蟒的滅絕給予人類的啟示

變溫動物的誕生和滅絕都是溫度,古新世始新世極熱事件並沒有持續很長時間,而泰坦巨蟒需要在平均30℃以上的環境才能保持活力,一旦低於這個溫度,泰坦巨蟒可能就會進入緩慢新陳代謝狀態,這個狀態下泰坦巨蟒就會變成其他動物的掠食的對象!

所以泰坦巨蟒在地球出現就是曇花一現,當然此後地球氣溫也高高低低,但此後適應性更強的哺乳動物開始崛起,從5500萬年後,靈長類逐漸占領全世界,開始瞭最初的征程,一直持續到現在。

古新世始新世極熱事件即將重演

科學傢推算出極熱事件大約在5萬年內排放瞭44萬億噸二氧化碳,平均每年釋放8.8億噸二氧化碳,各位有沒有從中間發現一個巨大的危機?因為現在的人類活動每年大約要排放367億噸二氧化碳,是當年的40倍左右!

如果按這樣的排放速度,那麼地球將會在1000年內達到古新世始新世極熱事件時的二氧化碳排放量,而且快速排放後果可能會更嚴重,那麼可以想象一下未來會怎麼樣呢?

還是出現巨蛇?當然這完全不足為患,但環境改變對於人類適應性而言,也不是什麼大問題,畢竟有空調,但我們賴以生存的自然界可能會大換血,必定會出現一個動植物更替的過程,而我們的主糧作物,蛋白質來源的動物,是不是也能適應這個環境呢?

還有占人類20%以上的海洋生物,也將同時出現規模性滅絕,請問我們人類可以躲在空調房裡捱過這溫度飆升的全新世極熱時代嗎?

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  • 本文由 发表于 2021年2月7日
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