如果電鰻早已滅絕,通過化石記錄,我們能夠知道它們會放電嗎?

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亞馬遜河裡危機四伏,各種頂級捕食者在這裡爭奪生存空間,上演一出出“你強我則更強”的好戲,把自己的身體優化到瞭生物極限。

其中一種動物在這種競爭中脫穎而出,它們進化出幾乎不可能在生物中完成的特征——水中放電的方式,成為亞馬遜河流域最大的贏傢之一,那就是電鰻。

電鰻是最頂級的獵食者,它們隻生活在亞馬遜河流域和奧裡諾科河流域,除瞭人類外,幾乎找不到任何天敵,原因就是它們掌握瞭用電技巧,其它自然生物對此無能為力。

圖註:電鰻

這個其實非常有趣,一種動物通過生物演化過程變得像人類掌握火一樣熟練運用大自然的“元素”。

不過,還有一個更有趣的問題,如果現在電鰻已經滅絕瞭,我們能夠通過化石知道曾經有動物可以這樣利用“電”來生存嗎?

因為如果我們不能判斷的話,就會存在一種可能性——在遠古時期真的存在一些“吐火、放電、打雷”的動物,隻是我們沒有復原而已。

要想知道這個問題,我們得先知道電鰻是如何放電的?

電鰻如何放電?

電鰻的生存方式非常奇怪,它們可以長到很大,可達2.5米長,20公斤重,長得像各種鰻魚似的,但其實它們和鯉魚、鯰魚的血緣關系更近一點。

雖然它們是一條地道的魚,但是卻不能在水裡呼吸,它們每隔10分鐘都要浮出水面來呼吸一次新鮮空氣,這個和我之前寫過的亞馬遜河裡的巨骨舌魚情況一樣。

圖註:亞馬遜河裡的龐然大物--巨骨舌魚

電鰻之所以不在水裡呼吸,情況也和巨骨舌魚差不多,它們生活在平靜的水體裡,而亞馬遜雨林的枯枝爛葉讓這些地方含氧量極低,它們必須變成“呼吸的全才”。

當然,呼吸不是電鰻最奇特的地方,它們強大的放電能力才是驚艷動物世界的地方,一次可以發出600伏的高壓電,瞬間麻痹獵物然後吃掉。

電鰻的視力很差(魚基本沒有好視力的),所以它們經常會發出低於 10 伏的低水平電壓,然後就像雷達一樣用來導航和定位獵物。

當地土著雖然害怕電鰻的高壓電,但是電鰻很少能夠傷害到人的,而且恰恰相反它是土著的美食,因為它們產生的電流不足以致命,而且會逐漸減弱,不過有時候連續的攻擊會讓人暈厥。

這種放電能力來自它們身體裡 6000 到10000個被稱為電細胞的特殊細胞,這些細胞像微型電池一樣儲存能量,雖然每個細胞所能存儲和釋放的電並不多,但是它們很會“走量”。

當然,這些活躍的電細胞組成的不是骨頭,而是軟組織,它很難變成化石被保留下來。

所以,如果隻是通過骨頭的化石,古生物學傢很難知道電鰻是否真的會放電,但是事情也並不是絕對的。

化石能夠告訴我們什麼?

動物化石基本上隻能告訴科學傢動物形態上的部分事實,當然也並不是全部,比如恐龍很可能就長得就和現在復原的有很大的差別,因為關於恐龍顏色,以及它們是否有羽毛這些信息很難被化石保留下來。

而至於動物是如何捕獵或者生存的,以及它是否有特殊能力,這些動物行為上的情況基本無法通過化石直接知道,比如科學傢很難推斷出一些恐龍的前爪是毫無用途的退化結構,還是靈活的、用來抓取物品的手。

不過,古生物學傢們非常聰明,他們會通過對比化石主人和現有的動物(通過化石找到它的近親還是比較容易的),大致瞭解化石主人的生存情況。

如果,有類似電鰻這種會放電的動物活下來的話,那麼科學傢還是有可能隻通過骨頭的化石知道電鰻的放電能力的。

除此之外,電鰻的軟組織也是有可能被完好保存下來的,同時軟組織也有可能變成化石,隻要該動物在死後迅速隔絕氧氣。

雖然這很難,但如果真的被完好保留下來,同時被人發現的話,那麼通過一些研究也是有可能知道電鰻的放電行為的。

還有一個問題,既然我們很難通過化石知道電鰻的放電行為,那麼有沒有可能存在一種噴火的滅絕動物而被我們忽略瞭呢?

圖註:一些壁虎的腳可以感應靜電

可能存在噴火的古生物嗎?

其實,放電行為並不是電鰻獨有的,有許多動物有類似電鰻的放電行為,隻不過它們大多隻是會用電鰻的“低壓用電法”——也就是感應靜電、電場這些方式來判斷獵物的位置。

當然,像電鰻這樣用高壓電來對付獵物的也有,比如電鰩,它們就會用腎臟形狀的器官來放電並捕捉獵物。

其實,包括我們人類在內,生物都需要用到生物電來傳遞身體各個部位的信息,所以電鰻這些動物被演化出來並沒有什麼好讓人意外的。

圖註:和電鰻差不多能力的電鰩

但是用火就不一樣瞭,目前確實沒有用火的動物,地球生命史上也基本不可能出現這種動物。

首先,從科學的角度出發,自然界的生物是有可能進化到使用火的能力。

因為動物們很容易找到易燃的物質,比如甲烷,很多食草動物就會制造甲烷,如果配合一個簡單的點火機制(比如靜電),就可以讓這些氣體燃燒起來。

圖註:射炮步甲噴射100℃液體

有一種叫做射炮步甲的昆蟲,它們就會通過混合兩種化學物質來噴射100℃高溫的液體,這種方式其實很像在噴火瞭。

然而,很明顯沒有一種生物真正選擇朝著“噴火”的方向去演化,因為“火”遠不如“電”好用,它甚至是一個相對低效的能力。

你要靠火來殺死獵物幾乎不可能,因為烤一下獵物就跑得無影無蹤瞭;像射炮步甲那樣用來震懾捕食者倒是有可能,但是噴火對能量利用率很低,對於動物而言還不如變得更高大,聲音更洪亮來得劃算。

最後

用電的動物並不是特別稀奇,如果真的電鰻沒有和我們生存在同一個時代,古生物學傢也確實很難通過化石知道它的放電行為。

不過隨著化石記錄的增多,總有一天還是能瞭解到一點的,既然用電,總會留下一點痕跡。

但是噴火的動物和放電不一樣,生物不太會朝著一個低效的方式演化,所以即使我們確實很難通過化石知道生物的行為,但是以前也不太可能存在噴火動物。

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  • 本文由 发表于 2021年9月27日
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